They Robbed the Ritz

Time was, armed robbers enjoyed rock- and/or movie-star status in the farther and poorer reaches of the United States. Bonnie and Clyde were the King and Queen of the bank job scene, but fame only got them shot to pieces. 

Not many people alive today remember a string of hotel heists that briefly catapulted another romantic couple to small-town newspaper notoriety. 

Velma Potter and Ern Setsom roamed West Texas, Oklahoma and Nebraska. Their guns never blazed. Their getaway car was a bargain rental jalopy. 

What got reporters’ interested was that they only hit hotels named Ritz

The Ritz Motel, Fried Egg City, Oklahoma

The Ritz Motel, Fried Egg City, Oklahoma

“Sounded fancy,” Velma told a reporter. “We wanted us some of that.”

Their MO was to spend a night in the best suite available at the Ritz in question, then rob the joint at check-out time. 

Along with whatever was in the cash register at the reception desk, they stole towels and cleaned out the coin-operated candy- and cigarette dispensers. Magic Fingers™ machines were also easy to crack. “We’d get us a massage, and then get the quarter back,” Ern quipped, as Federal Marshals led the crime couple away.

The Ritz Hotel, Scoopertown, Nebraska

The Ritz Hotel, Scoopertown, Nebraska

Since Velma and Ern never hurt anyone, the State went easy on them. Ern turned big rocks into little rocks for two years. Velma, who’d briefly attended Secretarial School before she turned to crime, took a Warden’s dictation for seventeen months.

Upon relase, Velma and Ern reunited and stayed on the right side of the law. They never saw the inside of a jail or a hotel again. They stayed with relatives when they visited Coney Island on their Silver Anniversary road trip, and were both killed in the Parachute Drop disaster. 

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***

Rapina al Ritz

C’era una volta un’America in cui i rapinatori a mano armata erano famosi quanto le stelle del Rock n’ Roll e del cinema. Specialmente negli Stati più poveri e sperduti. Bonnie e Clyde erano il re e la regina del colpo in banca, ma la loro fama gli ha fatto fare una sanguinosa fine.

Poche persone ancora in vita si ricordano di una serie di rapine in albergo che rese brevemente celebre un’altra romantica coppia. 

Velma Potter e Ern Setsom presero d’assalto West Texas, Oklahoma e Nebraska. Le loro pistole erano di piccolo calibro. Giravano in una bagnarola presa a noleggio.

Ciò che li distingueva era che colpivano solo alberghi chiamati “Ritz”.

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“Quel nome ha un suono lussuoso,” disse Velma a un cronista. “Le nostre vite non lo erano.”

Oltre al contenuto delle casseforti dietro le reception, rubavano asciugamani e svaligiavano distributori automatici di sigarette, bibite e caramelle. “Fumavamo a piacere e ci rovinavamo i denti e le budella a scrocco,” disse Ern, quando venne portato via dagli sceriffi.

Visto che non avevano fatto male a nessuno, lo Stato ebbe pietà di loro. Ern trasformò massi in ghiaia per due anni. Velma, che aveva frequentato un corso per segretarie, batté a macchina la corrispondenza del direttore del carcere per diciassette mesi.

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Quando Velma e Ern furono rilasciati, si rimisero insieme e rigarono dritto. Non videro mai più l’interno di una prigione né di un hotel. Erano ospiti di parenti quando visitarono il parco dei divertimenti di Coney Island per le nozze d’argento. Rimasero uccisi in una sciagura dell’otto volante. 

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matthew licht